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¿Qué es el sueño REM?

El sueño es un proceso fisiológico esencial para el cuerpo humano, y dentro de sus diferentes fases, el sueño REM (Movimiento Rápido de los Ojos) representa una etapa particularmente interesante y significativa.

Regulación del sueño en nuestro cuerpo

El sueño está regulado por un complejo sistema de señales neuroquímicas en el cerebro. El hipotálamo, especialmente su núcleo supraquiasmático, actúa como el “reloj maestro” del cuerpo, coordinando los ritmos circadianos en respuesta a la luz y la oscuridad.

La glándula pineal produce melatonina, una hormona clave para inducir el sueño y regular los ciclos de sueño-vigilia. El tallo cerebral también desempeña un papel crucial en la regulación de las diferentes fases del sueño, controlando la transición entre la vigilia y el sueño.

Neurotransmisores como la serotonina y la noradrenalina mantienen al cerebro alerta durante el día, disminuyendo su actividad durante la noche para facilitar el sueño profundo.

Este proceso de regulación es dinámico y está influenciado por factores internos, como el funcionamiento cerebral, y externos, como la exposición a la luz y la oscuridad, los horarios de sueño regulares y el estilo de vida.

El ritmo circadiano

Nuestro cuerpo tiene un reloj biológico interno conocido como ritmo circadiano, que se ajusta a un ciclo de aproximadamente 24 horas. Este reloj se ve influenciado por factores externos como la luz, la temperatura y las rutinas diarias, determinando cuándo nos sentimos despiertos y cuándo estamos listos para dormir.

Fases del sueño

1. Fase No-REM (NREM):

La fase no-REM se compone de tres etapas distintas que presentan características fisiológicas y cerebrales específicas. Durante esta fase, el sueño tiende a ser más profundo y restaurador. Estas etapas se denominan N1, N2 y N3.

  • N1 (Sueño Ligero):

Esta etapa marca la transición entre la vigilia y el sueño. Los músculos comienzan a relajarse, y las ondas cerebrales se ralentizan. Puede ser fácilmente interrumpida, y es común experimentar una sensación de “caída” al quedarse dormido.

  • N2 (Sueño Ligero a Profundo):

Durante esta etapa, el cuerpo se prepara para el sueño profundo. Se observan patrones de actividad cerebral característicos llamados complejos K y husos del sueño. La temperatura corporal desciende, y el corazón y la respiración se estabilizan.

  • N3 (Sueño Profundo):

También conocida como sueño de ondas lentas, es la fase más restauradora del sueño. Aquí, las ondas cerebrales son principalmente de baja frecuencia y alta amplitud. Durante esta etapa, el cuerpo experimenta una reparación física, liberación de hormonas de crecimiento y fortalecimiento del sistema inmunológico.

2. Fase REM (Movimiento Rápido de los Ojos):

La fase REM es una etapa única del sueño caracterizada por la actividad cerebral similar a la vigilia, movimientos oculares rápidos y sueños vívidos. Esta fase es esencial para la consolidación del aprendizaje y la regulación emocional.

  • Actividad Cerebral y Movimientos Oculares:

Durante el sueño REM, la actividad cerebral es intensa, similar a cuando estamos despiertos. Los ojos se mueven rápidamente en distintas direcciones, lo que da nombre a esta fase.

  • Parálisis Muscular:

A pesar de la actividad cerebral elevada, los músculos principales del cuerpo están temporalmente paralizados, lo que impide que actuemos físicamente en respuesta a los sueños, lo que se conoce como atonía muscular.

  • Sueños Vívidos:

Se producen sueños más intensos y memorables durante esta fase del sueño. Los investigadores creen que estos sueños pueden desempeñar un papel en la consolidación de la memoria y el procesamiento emocional.

Estas fases, tanto la no-REM como la REM, se repiten en ciclos a lo largo de la noche. Un ciclo completo de sueño suele durar alrededor de 90 a 110 minutos, y se repite varias veces durante la noche, con la duración del sueño REM aumentando en cada ciclo.

Importancia del sueño REM

El sueño REM juega un papel crucial en la consolidación del aprendizaje, la memoria y la regulación emocional. Su interrupción puede tener consecuencias negativas para la salud mental y el rendimiento diurno.

Existen trastornos como el trastorno de pesadillas, la narcolepsia o el trastorno del comportamiento del sueño REM que pueden afectar esta fase del sueño, influenciando negativamente la calidad del sueño y la calidad de vida.

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