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¿Cuál es la función del nervio vago?

El nervio vago cumple con múltiples funciones en todo el cuerpo, sobre todo se destaca por su papel para controlar los movimientos de músculos de forma involuntaria: los músculos del corazón, la respiración, el sistema digestivo, el sistema urinario, entre otros.

Existen doce nervios o pares craneales en el sistema nervioso, los cuales son pares de nervios que se originan dentro del cráneo y viajan hasta otras áreas del cuerpo en donde se encuentran los órganos de los sentidos

El nervio vago o décimo nervio craneal es el nervio de mayor longitud del cuerpo y recorre distintas partes del mismo en donde modula movimientos musculares y desde donde envía información sensitiva. 

Este nervio pertenece al sistema nervioso parasimpático, el cual se encarga de regular las funciones que el cuerpo realiza de forma involuntaria, por ejemplo los latidos del corazón o el movimiento de los intestinos. Además, el sistema parasimpático también se encarga de controlar aquellas funciones que se encuentran cuando una persona se encuentra relajada y descansando. 

El nervio vago se origina del bulbo raquídeo dentro del cráneo y de ahí sale hacia el cuello, tórax, corazón, pulmones y sistema digestivo. Cada nervio sale de un lado del cráneo y posteriormente ambos nervios se conectan en el punto de división entre el tórax y el abdomen, una vez que se unen se les conoce como tronco vagal

Funciones del nervio vago

Deglución

Durante el proceso de deglución se requieren movimientos coordinados de la lengua, faringe y esofago para que se lleve a cabo de forma adecuada, los movimientos se encuentran controlados y coordinados por el sistema parasimpático, es decir el nervio vago. En aquellas personas que presentan algún tipo de afectación del nervio pueden igualmente presentar problemas para deglutir lo que puede hacerlos más propensos a presentar episodios de broncoaspiración y por ende, neumonía. 

Gusto

Si bien existen otros nervios, como el nervio facial o séptimo par craneal, encargados principalmente del gusto, el nervio vago juega un papel en la vía sensitiva del gusto, sobre todo brinda información de lo que sucede en la faringe

Fonación

Cuando hablamos, las personas no pensamos conscientemente de qué forma estamos moviendo las cuerdas vocales, esto es debido a que es una función automática mediada por el nervio vago. En especial existe el nervio laríngeo recurrente, una rama del nervio vago, es el nervio encargado de todos los movimientos de la musculatura que se encuentra en la parte interna de la laringe que regulan el habla. Cuando existen lesiones del nervio laríngeo recurrente (una complicación que puede ocurrir cuando se realizan cirugías de tiroides), las personas no pueden emitir sonidos o emiten sonidos muy débilmente.

Latido cardiaco

Sabemos que el latido cardiaco varía dependiendo de las demandas del cuerpo. El nervio vago es el encargado de regular qué tan rápido o qué tan lento es necesario que el corazón lata para poder brindar suficiente aporte sanguíneo y de oxígeno al resto del cuerpo. Por ejemplo, cuando una persona se encuentra corriendo el corazón se acelera para brindar mayor oxigenación a los músculos, sin embargo, al dormir la frecuencia cardíaca tiende a bajar debido a que la demanda de perfusión y oxigenación es menor. Cuando una persona presenta alteraciones en el sistema autónomo o en el nervio vago pueden presentar en reposo taquicardia, durante la actividad física bradicardia o incluso presentar latidos arrítmicos puesto que no se tiene un adecuado control de los movimientos musculares del corazón. Las personas con problemas para la regulación del ritmo cardiaco suelen presentar desmayos repetidamente sin causa aparente. 

Respiración

La respiración es un sistema interesante ya que si nos enfocamos, somos capaces de regular la frecuencia y profundidad de cada respiración. Sin embargo, gran parte del tiempo esto es algo que se encuentra regulado de forma automática por el nervio vago. Al igual que la frecuencia cardíaca, lo esperado es que la frecuencia respiratoria aumente durante episodios de alta demanda de oxígeno, por ejemplo, al hacer ejercicio; y que disminuya la frecuencia al dormir o durante estados de relajación.

Digestión

La digestión se basa principalmente en los movimientos de los músculos que se encuentran en los intestinos, estos movimientos son denominados peristalsis. La peristalsis tiene la función de permitir que conforme la comida atraviese el tubo digestivo se puedan absorber los nutrientes y eventualmente, desechar aquello que no se necesite. La peristalsis es un conjunto de movimientos intestinales involuntarios que se encuentran mediados por el nervio vago. Las personas con algún tipo de alteración nerviosa que afecte el nervio vago puede presentar episodios alternantes de diarrea o estreñimiento sin presentar ningún otro factor.

Además de los movimientos intestinales, el nervio vago también se encarga de modular las secreciones por las glándulas que se encuentran en el aparato digestivo. Dichas glándulas tienen como función la producción de moco y otras sustancias que en conjunto ayudan a digerir la comida al mismo tiempo que protege el tubo gástrico. Es por esto que no es incomún que las personas que presentan una alteración del nervio vago presenten datos de malabsorción o incluso dolor abdominal secundario a acidez estomacal. 

Micción

La micción se encuentra controlada por los músculos en la vejiga que se relajan o contraen para mantener o vaciar la orina respectivamente. Estos músculos se encuentran a sí mismos controlados por el nervio vago, es por esto que aquellas personas con lesiones vagales pueden presentar problemas de incontinencia o retención urinaria

Sudoración

La sudoración es un mecanismo del cuerpo para regular la temperatura del cuerpo, igualmente se trata de una función regulada por el nervio vago por lo que al encontrarse comprometido las personas pueden experimentar sudoración excesiva (diaforesis) o ausencia de sudoración a pesar de aumento de la temperatura (anhidrosis).

Sensibilidad

El nervio vago además provee de sensibilidad en la porción más profunda del canal del oído externo, cuello del útero y la sensación de saciedad posterior al consumo de alimentos. 

Síntomas de una lesión del nervio vago

Algunos de los síntomas que pueden presentarse ante una lesión del nervio vago incluyen:

  • Problemas gastrointestinales:

El nervio vago juega un papel importante en la regulación de la función digestiva. Por lo tanto, una lesión en este nervio puede provocar síntomas como dificultad para tragar (disfagia), náuseas, vómitos, acidez estomacal, sensación de plenitud abdominal, gases y diarrea.

  • Problemas respiratorios:

El nervio vago también está involucrado en el control de la función respiratoria. Una lesión en este nervio puede causar dificultad para respirar, respiración superficial, o en casos más graves, puede llevar a problemas como la apnea del sueño.

  • Cambios en la frecuencia cardíaca y la presión arterial:

El nervio vago ayuda a regular la frecuencia cardíaca y la presión arterial. Por lo tanto, una lesión en este nervio puede provocar cambios en la frecuencia cardíaca, como bradicardia (ritmo cardíaco lento), así como hipotensión (presión arterial baja).

  • Problemas de la voz y la garganta:

El nervio vago controla los músculos de la garganta y la laringe. Por lo tanto, una lesión en este nervio puede causar cambios en la voz, como ronquera, voz débil o voz nasal.

  • Problemas de regulación del reflejo del vómito:

El nervio vago es parte del sistema que regula el reflejo del vómito. Una lesión en este nervio puede alterar este mecanismo, lo que puede resultar en una disminución del reflejo del vómito o, en algunos casos, en una mayor susceptibilidad al vómito.

Conclusiones

Sin duda se trata de un nervio muy interesante con múltiples funciones importantes en el cuerpo, sobre todo útil para regular funciones automáticas del cuerpo como los latidos cardíacos, la deglución o la peristalsis. 

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